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仓库工作人员的福音:Lowe's机械外骨骼

弗吉尼亚州一家Lowe's连锁店的员工正在试用新开发的非机动外骨骼

图 | 照片来源:Lowe's。一位Lowe's员工穿着该公司研发的机械外骨骼。

家居零售商Lowe's(劳氏)公司给员工“穿”上了构造简单的机械外骨骼,以协助他们完成工作。该公司与弗吉尼亚理工大学合作,研发了外骨骼技术,以帮助工人更轻松地搬运重物。这种类似于保护带、非机动化的外骨骼可以穿在人身上;它的碳纤维支架起到了人造肌腱的作用——在人下蹲时弯曲,人站起时弹回。

Lowe's创新实验室总监凯尔·奈尔(Kyle Nel)告诉我们:“这东西运转自如。当穿上外骨骼的人们弯下腰捡东西时,支架会从中获取势能;当人们重新站起时,支架会将积累的势能'注入'他们的双腿和背部。整个过程非常顺利。穿上了外骨骼后,人们感觉拾起的重物要比原来轻得多。“

目前,Lowe's已经在弗吉尼亚州克里斯琴斯堡的一家连锁店向员工发放了四套定制外骨骼。在使用这种装备一个多月后,员工给出了正面的评价。 奈尔说:“我们的员工整天都穿着外骨骼。它用起来很舒服,让工作也变得更轻松。”奈尔还补充说,Lowe's正在和弗吉尼亚理工大学的科学家合作,以对这项技术的有用性进行调查。 他表示:”这么说可能还有点早,但我能透露的是,Lowe's还在进行一些重大研究。”

图 | 照片来源:Lowe's。这种类似保护带的外骨骼可以穿在人身上。Lowe's称,它用起来很舒服

实际上,众多公司和研究机构都已经研发出了同种类型的简易外骨骼:瑞士公司Noonee出售一种能让使用者坐在空中的外骨骼,以减轻人们蹲下时的肌肉劳损;通用汽车公司也与美国航空航天局合作开发了一种机动手套,以帮助使用者更轻松地握住并提起重物;此外,松下研发的“动力服”则是种更先进的外骨骼。然而,就整个产业而言,各方研发的外骨骼的总量仍然很少,Lowe's也是第一次涉足该领域。

Lowe's说,他们相信这项技术能帮助其连锁店保持高效的运营。该公司的创新实验室此前研发过定制3D打印技术(该技术还在国际空间站上得到了测试),并制造了在店里协助顾客的机器人“导购员”。然而这一次,Lowe's的这项外骨骼项目有望快速取得成果。该公司表示,他们将保持外骨骼设计的简单性,以便于进一步改进。

对此,参与外骨骼项目的奈尔这么解释道:“Lowe's不追求'过度工程'——我们要在熙熙攘攘的连锁店里重复使用这种外骨骼,所以没必要设计得太花哨,给产品增加一些无用的功能。 ”

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