我国天文学家首次展示银河系恒星盘惊人的翘曲结构

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我国天文学家首次展示银河系恒星盘惊人的翘曲结构

北京时间5日凌晨,正逢跨年时刻,国际科学期刊《自然·天文》(Nature Astronomy)在线发布一项重大研究成果,我国天文学家首次通过恒星的观测向人类展示银河系外盘惊人的翘曲结构。该成果更新了人们对银河系形状的认知,在为人们最终理解像银河系这样的巨大盘星系如何形成和演化提供了关键线索。

“在没有获取丰富数据前,银河系的恒星盘看起来似乎是一个总体上平坦的圆盘,但实际并非如此。理论上,星系盘一直处于不稳定的状态。”上述研究论文的联合通讯作者、国家天文台恒星与恒星系统团队首席科学家、西华师范大学天文系主任邓李才接受科技日报记者采访时说,在外盘处,巨大的星系盘会逐渐向上或向下卷起,整体形成一个接近炸薯片一样的弯曲状态。天文学家称这种形状为星系盘“翘曲”,这种结构可以在侧向的河外盘星系上直接看到。

但由于人类本身处于银河系的恒星盘上,研究银河系恒星盘的结构就变得相当困难。这就是“不识庐山真面目,只缘身在此山中”。

不过,大量观测表明,大约三分之一的河外盘星系都或多或少展现出翘曲形状。科家们据此猜测,银河系是否也如此呢?

实际上,很早就有射电观测发现银河系的气体盘呈现出翘曲结构。银河系的恒星盘跟气体盘的结构类似,也呈现出翘曲结构吗?“因为气体与恒星都受到同一引力场控制,理应显示同样的翘曲结构,但关于恒星盘的形状一直缺少直接的证据。”邓李才说。

银河系银盘翘曲的艺术想象图

“这是因为,准确知道银河系外盘的距离才能确定外盘的形状,但银河系外盘的距离很大,测量起来十分困难,它需要精准且足够明亮的标准示踪恒星。”上述研究论文的第一作者、国家天文台陈孝钿博士表示,造父变星是此次研究取得突破的关键所在,它帮助天文学家有效测量银河系外盘的距离。

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