来自6600万年前的新证据:小行星撞击地球导致生物灭绝

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来自6600万年前的新证据:小行星撞击地球导致生物灭绝

一堆被淹没的植物和动物化石生动地展现了6600万年前那场几乎终结了所有生命的大灾难。6600万年前,一颗巨大的小行星在如今的墨西哥海岸撞击了地球。

留下了一个巨大的陨星坑,被称为“奇克苏鲁布”,并引发了数千英里外的剧变,包括现在的北达科他州。当时的场景会是什么样子?是大火烧毁了方圆数英里的土地,还是特大地震和难以想象的巨浪?

最近科学家在北达科他州发现了大量的化石,这些化石以无与伦比的细节,清晰地捕捉了巨大的末日撞击瞬间:在巨大撞击后的几小时甚至几分钟内,海洋生物被海啸和地震席卷到内陆,它们被混杂在一起,与各种各样的内陆生物一起沉积,包括树木、花朵和淡水鱼类,一个古老湖泊及其栖息者瞬间消亡。当时的各种生命和物质几乎是瞬间倾倒在北达科他州,然后经过几千万年变成了岩石。这一发现为哺乳动物(包括人类)的进化研究扫清了道路。近期,研究结果刊载在《美国国家科学院院刊》(PNAS)上。

推测:小行星撞击地球的瞬间

正如前文所描述的,在巨大撞击后的几小时甚至几分钟内,海洋生物被海啸和地震席卷到内陆,它们与各种各样的内陆生物混杂在一起,并很快就被淹没了,而且保存完好。渗透矿床的是黏土和玻璃的小球体,被称为玻陨石,它是由撞击喷出的熔融岩石从天而降形成的。玻陨石像雨水一样涌入水中,堵塞了鱼的鳃。汹涌的水流很快将鱼杀死,这些水可能是从墨西哥湾经过当时横穿北美的内海而来。研究人员写道:这几乎可以作为那天最好的快照,它展示了“生物被破坏瞬间的全部内容”。

首席研究员罗伯特·德帕尔玛(Robert A.DePalma)是佛罗里达州棕榈滩自然博物馆的古生物学负责人。现年37岁的他于2012年被一名农场主允许进入这片储量丰富的化石矿床,然后多年来他一直在进行秘密挖掘。渐渐地,德帕尔玛将他的发现与一些顶尖科学家分享,其中一些人现在已加入他的队伍,并成为共同作者,其中包括加州大学伯克利分校的地质学家沃尔特·阿尔瓦雷斯(Walter Alvarez),他在几十年前率先提出恐龙灭绝是一次星体撞击的结果。对于撞击的场景,研究人员推测,撞击导致的灾难性海浪产生了相当于10级或11级地震的能量,使水从遥远的湖泊和海洋中倾泻而来,冲进了与它们相连的河道。这篇论文的作者之一、英国曼彻斯特大学的古生物学家菲利普·曼宁(Phillip L.Manning)说:“它基本上就像洗衣机搅动水流一样。当冲击波消散时,它几乎立刻就会把这水里的东西抛出去。”

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