生命也可能存在于极端环境下的海洋里,木卫二就有这种海洋

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生命也可能存在于极端环境下的海洋里,木卫二就有这种海洋

如果一颗行星从行星系统的温暖襁褓中被抛弃,进入冰冷的太空深处,但它仍有可能在冰壳之下存在液体海洋,或许适宜生命存在,科学家认为这种极端环境中的外星生命体需要用显微镜进行观看。

行星形成模型显示,由于小行星近距离遭遇邻近的气态巨行星,它们经常有规律地被行星系统抛弃,巨行星磁场可形成星际弹弓效应,发射不稳定轨道上的较小行星快速偏离恒星轨道。在被弹射之前,一些行星或许与地球有相似之处,拥有大洲、海洋和生物圈,最新研究模型表明此类行星的地壳之下也有可能幸存生命体。

美国芝加哥大学地球物理学家多里安-阿波特说:“我们起初对此十分置疑,如果此类现象出现在太阳系将会如何?”目前,这项最新研究发表在2月5日出版的《天体物理学期刊快报》上。

在该大学天体物理学家埃里克-斯维特兹的帮助下,阿波特运行计算模型测试行星在脱离恒星热量来源之后是否会存在液体海洋,他们将这样的行星称为“荒原狼星球”。在独特陌生的外星环境生存的任何生命形式,非常像漫游“银河草原”的孤独狼。

这两位科学家猜测质量为地球的0.1-10倍、且拥有水和岩石的行星,一旦它们被温暖的养育恒星所抛弃,行星表面的海洋将出现冷却。但是行星形式残留的热量和岩石中的衰减放射性元素,将使冰壳之下的海洋变暖。只要该行星不出现冰冻持续至行星内核区域,地下海洋就应当是安全的。

阿波特和斯维特兹计算3.5倍地球质量的行星将足够温度,其内核足够温度,在数公里深的冰壳之下可维持液体海洋的存在,这种海洋可持续大约50亿年。对外智慧生命搜寻学会天体生物学家辛西娅-菲利普斯说:“这并不是一个简短的时间量程,很可能深层地下海洋可真实地存在,其存在时期超出了人们的猜测。”

菲利普斯研究表明,木卫二冰壳之下的海洋很可能存在着生命,这样的星体表面类似于“荒原狼星球”,但不同的是,木卫二的主要热量来源于木星的潮汐作用力。阿波特和斯维特兹猜测“荒原狼星球”的火山可能喷射二氧化碳进入大气层,气体将被冷冻,并同时以雪花形式降落,以干燥冰层为绝缘层覆盖行星。如果是这样的话,行星仅具有地球质量0.3倍即可维持液体海洋。

菲利普斯说:“我对此半信半疑,仅衰减放射性元素提供热量,不太可能出现猛烈的火山活动。”生存在“荒原狼星球”上的生命体不仅要适应在星际混乱之中幸存,还需要进化适宜在海底热液喷口处存活。目前,阿波特和斯维特兹并未透露这种类型外星生命的特征,但菲利普斯认为其主要形态是微生物。

菲利普斯说:“我非常惊奇是否这样的行星可维持用肉眼观看的大型生命体,毕竟该行星的能量有限。”如果这样的行星适宜生存,那么其生命体有就机会抵达地球,假设这样的行星仅距离地球0.01光年,那么我们从地面上通过望远镜即可进行观测。斯维特兹强调称,这种情况的概率非常低,如果的确有生命体存在于“荒原狼星球”,那么生命体的奇特性也将远超出我们的想像。

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