越了解木卫二,越发现它像地球,科学家信心倍增

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越了解木卫二,越发现它像地球,科学家信心倍增

根据美国宇航局(NASA)的计划,他们将在2024年左右向木卫二发射专门的探测器,暂定名称为欧罗巴快船号,旨在寻找木卫二上的生命痕迹和宜居程度。NASA的行星科学家Mohit Melwani Daswani和Steven Vance近些年来一直在参与相关的筹备工作,因此也将研究的重点放在了木卫二地下海洋各方面因素的探索上。

他们首先研究的,就是木卫二的水从何而来的问题。

研究表明,这些水可能最初是贮存在含有结晶水的矿物中,它们被封锁在木卫二的地表以下。随着放射性元素的衰变或者木星潮汐力的拉扯,抑或二者结合的作用,最终使其融化成为液态海洋。

Melwani Daswani指出:“我们已经可以模拟其核心、硅酸盐层和海洋的物质组成及物理性质,我们发现:不同的矿物会在不同的温度和深度下失去其水分子或挥发物。我们将这些可能从内部挥发出来的挥发物质结合起来,发现它们与推测中的海洋质量相匹配,这意味着它们可能确实存在于地下海洋中。”

而此前的研究也表明,木卫二可能非常“咸”,和地球上的海洋非常相似。Melwani Daswani表示:“实际上,有些人认为这片海洋如今还有相当多的硫化物。但我们的模拟以及哈勃太空望远镜的数据,都表明木卫二的表面有氯化物,这代表着海水极有可能已经变得富氯了。换句话说,它的成分已经变得更接近地球的海洋。我们相信,这片海洋非常适合生命存在。”

当然,这不意味着木卫二的海洋一直是这样的。他们的模拟也显示,这片海洋在形成的早期呈弱酸性,二氧化碳、硫酸盐和钙元素的含量相对比较高,这同样和早先的研究中认为的早期地球海洋非常相似。

从早期到演化再到现在的组成物质,木卫二地下海洋都和我们星球上的海洋十分相似!那怪那么多科学家已经迫不及待想早一点看到欧罗巴快船号展开探测的那一天,如果太阳系除了地球之外还有生命的话,木卫二绝对是首选!

(图片说明:羽状喷射物暗示着木卫二活跃的地质活动)

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